En slots dagstur til West Virginia.

De stappet inn i den svarte charterte bussen i Baltimore pa en solrik onsdag morgen – trott pa timen, men ivrige og begeistret. Det var 38 av dem.

De kom med kaner, vandrere. Man bar en b rbar oksygen tank. De beveget seg sakte men med vilje, hver settet seg komfortabelt inn i et sete for 90-mils kjoreturen for a spille spilleautomater pa Charles Town Races & amp; Slots i West Virginia.

Etter stopp i Towson og Pikesville, ville bussen v re pa vei. De fleste av passasjerene skulle sove for charteret ble truffet Interstate 70, og deretter pa US Route 340 for den siste strekningen inn i Charles Town.

Deres hvile vil imidlertid bare v re midlertidig.

«La oss ga,» Chuck Geisendaffer av Arbutus sa, gikk ivrig av bussen. «De snakker om a fa slots i Maryland. Jeg bryr meg ikke hvor de far dem – jeg gar. »

Det er Maryland innbyggere som disse, som republikanske gov. Robert L. Ehrlich Jr. haper vil pumpe millioner av dollar inn i statens okonomi i stedet for a overlevere det til West Virginia, Delaware og New Jersey.

Ehrlich foreslar a legalisere spilleautomater pa tre baner i Central Maryland. Ifolge hans siste plan, ville 3,500 slots hver plasseres pa Pimlico Race Course i Baltimore, Laurel Park og Rosecroft Raceway i Prince George’s County – samt 1000 flere pa et spor planlagt for Allegany County.

I tillegg til a bidra til a redusere et budsjettunderskudd pa 1,3 milliarder dollar, har inntektene fra disse maskinene, som Ehrlich har sagt, blitt brukt til a revitalisere statens hesteveddelop og finansiere Thornton-kommisjonens lovgivning vedtatt i forrige ar av forsamlingen.

Lovgivningen soker a redusere ulikhet blant statens offentlige skoler. Det vil gi $ 1,3 milliarder kroner til stotte for skoler innen 2007.

I Maryland generalforsamling har senatet godkjent slotslovgivning. I Delegationshuset sitter det i Husets vegger og midlerutvalg, som blir holdt der av hoyttaler Michael E. Busch, Anne Arundel County Democrat, som er en voldsom motstander av slots. Huset har godkjent et balansert budsjett uten slots inntekter.

90-dagers lovgivningsokt er planlagt a avslutte 7. april, men ma fortsette dersom et budsjett ikke er blitt godkjent av begge kamrene.

Per 30. juni, ved utgangen av West Virginias regnskapsar 2002, hadde staten 7 021 videoselteryterminaler pa fire racerbaner – 1.989 pa Charles Town Races, 2.488 pa Mountaineer Racetrack & amp; Gaming Resort i Chester, 1.571 pa Wheeling Downs i Wheeling og 973 pa Tri-State Racetrack & amp; Gaming i Nitro. Hester loper pa Charles Town og Mountaineer Park, mens hunder loper pa de andre to banene. Hvert spor har ogsa off-track-spill.

Totalt antall slots siden har okt med 1 659, inkludert 723 ved Charles Town Races.

I finanspolitikken i 2002 mistet spilleautomater $ 595,9 millioner pa de fire racerbanene, ifolge West Virginia Lottery. De brukte 6,66 milliarder dollar og vant 6,36 milliarder dollar.

Pa Charles Town Races brukte spillerne $ 2.26 milliarder, vinner $ 2,07 milliarder og miste $ 190,4 millioner, ifolge lotteriet. Faktisk var racingbanenes vekst i forhold til West Virginias andre tre baner siste regnskapsar.

Disse resultatene har gjort West Virginia til den raskest voksende jurisdiksjonen blant de 47 i USA og Canada som bestar av Nord-American Association of State and Provincial Lotteries, en Ohio-basert nonprofit industrigruppe etablert for 32 ar siden.

West Virginias totale lotterisalg okte med 42,2 prosent i finansaret 2002, med 75 prosent fra slots, sa David Gale, NASPLs administrerende direktor. Neste var Rhode Island, med en 19,7 prosent okning.

«De har vist storst vekst de siste arene,» Gale sa. Han bemerket at West Virginias per capita salg – pa $ 469 – plasserte femte, sammenlignet med nr. 1 Rhode Island, pa $ 1.115 per innbygger.

«Det er sikkert vekstmuligheter for de jurisdiksjonene som vil ha VLT-spill,» Gale sa.

«Lotteriet er ikke forskjellig fra noe annet produkt som selges av et bestemt selskap,» han advarte. «De ma markedsfore, de ma annonsere. Alle er innenfor en tre-til-fire timers biltur pa et kasino. De ma fortsette a raffinere sitt produkt, forbedre det og gjore det bedre. »

Haper pa en «hit»

Innenfor Charles Town Races fant 38 Baltimore-spillere 2.712 maskiner pakket inn i en bygning om storrelsen pa en stor rabattbutikk. De ble gruppert langs slike temaer som «Slots City,» «OK Corral» og «Nickelville.» Deres navn varierte fra «Little Green Men» til «Double Diamond» til «The Big Cheese» til «Filthy Rich.»

Spillerne sluttet seg til de mange andre opptatt pa skinnstoler foran de opplyste maskinene – slippe nikkel, kvartaler – eller $ 1 og $ 5 tokens – inn i dem. De fleste presset en knapp for a fa ting til a ga; andre trakk hendelen. De spillerne som er heldige nok til a «sla» fant glede ved a hore kort, jevn ring av jackpotten, mens andre ikke var sa heldige.

Nar kundene blir torste, kan de serveres en drink av de mange servitorene i korte uniformer som gar forbi drinker mens de gar om Charles Town Races ‘teppebelagte gulv. Skulle de bli sultne, kan de spise i Sundance Cafe. Nar de vil hvile, kan de se ESPN i Silver Dollar Lounge.

Norma Mahn, av Arbutus, gikk rundt og droppe kvartaler i maskiner i OK Corral.

«Nar du begynner a fa kort pa penger, far du litt mat a spise – eller du gar,» sa Mahn, Geisendaffer svigersonn. Pensjonisten budsjetterer $ 40 for a spille spilleautomater.

«Jeg spiller et kvartal om gangen, og jeg vet at det koster meg noen jackpotter,» Sa Mahn. «Pa de fleste maskiner ma du spille tre fjerdedeler av gangen.»

I Slots City hadde Shirley Courtney i Parkville ikke hatt mye hell med kvartmaskinene.

«Det var bare en av de dagene hvor ingenting skjedde,» sa hun senere. «Normalt holder jeg meg med en maskin, men jeg gjorde det ikke denne gangen. Ingenting i det hele tatt. »

«Malet var a skape et veldig attraktivt, rent alternativ de vil nyte,» sa Roger R. Ramey, visepresident for offentlige saker for Charles Town Races. Dens eiere – Penn National Gaming Inc. i Wyomissing, Pa. – har brukt 160 millioner dollar pa racerbanen siden den ble apnet i 1997.

Selskapet har 1.100 ansatte og ytterligere 2500 «indirekte» arbeidere – trenere, ryttere eller andre racerrelaterte arbeidsplasser. Hesteveddelop har okt med rundt 85 prosent, til $ 140 000 per dag, sa han.

Ramey sa at selskapets forskning viser at 25 prosent av Charles Town Races ‘klientell kommer fra Maryland og Virginia, 17 prosent fra Pennsylvania og 6 prosent fra District of Columbia. «Oddly kommer bare ca 6 prosent fra West Virginia,» han sa.

Omkring 3 millioner mennesker besoker Charles Town Races et ar, sa Ramey. Sa mange som 25.000 mennesker kunne ga gjennom dorene sine «pa en travel lordag,» mens 15 000 er omtrent gjennomsnittlig pa en ukedag. Han kalte bussbelastningen pa 38 fra Baltimore «gjennomsnittlig.»

Charles Town Races vil plassere 800 flere spor i et tillegg pa 40 000 kvadratmeter som forventes a v re apent 1. juli, sa Ramey. Det vil inneholde et staging-omrade med plass til ca 60 personer.

«De fleste i byen som ikke gar til sporet, vet ikke at det er her,» Ramey sa. «Det er noe de ikke deltar i – og det synes ikke a forstyrre dem.»

Kriminalproblemer, avhengighet.

Vest-Virginia begynte a eksperimentere med spilleautomater i 1990, da lotteri tjenestemenn tillatt fjellklatring Park a installere 165 terminaler for a redde statens hesteveddelop industri.

Legislators godkjente slots pa statens fire racerbaner i 1994. Loven krevde at fylkene satte det til en folkeavstemning. Samme ar godkjente velgerne slots pa alle baner, unntatt Charles Town Races, som ligger i Jefferson County. De stottet slots to ar senere.

Problemene rundt folkeavstemningene i Vest-Virginia er ikke ulikt de sentrale i debatten i Maryland – okt kriminalitet, odelagte familier, tapte arbeidsplasser, selv konkurs.

«Kriminalitet har okt betydelig,» sa rektor Michael D. Withem, pastor i den forste baptistkirken i Ranson i 27 ar. Byen grenser Charles Town Races. Hans kirke, med rundt 150 aktive medlemmer, ligger omtrent to kilometer fra racerbanen.

«Jeg er veldig klar over situasjoner der familien har blitt decimert pa grunn av gambling,» Withem sa. «Vi har aldri hatt et Gambler Anonym-kapittel for vi fikk spilleautomater

Kaptein Rick Mann, som med grunnlegger Gambler’s Anonym-kapittel i Charles Town for tre ar siden, sa at han har radet 15 personer siden gruppen begynte a mote i Zion Episcopal Church – de fleste av dem har hatt problemer med hestegambling.

«Det er en vanskeligere gruppe a behandle,» sa Mann, en ordinert minister for Guds kirke. «Hvis de ikke kommer i vanskeligheter med loven eller deres jobb, trenger de ikke a komme. Det er et godt program, det er et effektivt program; det er bare ikke et stort program. »

Kompulsive gambling masker andre problemer, Mann sa. «Ikke alle som er tvangsmessig spiller har et problem med gambling,» han sa. «Vanligvis er det et annet problem.

«Hvis du gar til maskinene, og du har et problem, strommer det pa det og du blir hekta pa disse maskinene,» Mann fortsatte. «Hvis et ekteskap brot pa grunn av gambling, hadde de et annet problem.»

Likevel stotter ikke han eller Withem slots.

«Du kan ta pengene fra slots og utfore noen gode ting,» Withem sa. «Men den negative siden langt, langt overveier noen positive fordeler fra maskinene.»

Det er ikke tilfelle, sa Ranson politimester William Roper. Han sa om den eneste malbare okningen i aktiviteten er antall biler pa gatene i n rheten av Charles Town Races.

«Innbyggerne var veldig opptatt av roveri, narkotikarelaterte saker og prostitusjon,» Roper sa. «Vi hadde hort om at de kom sammen pa andre omrader, og vi var opptatt av det, men vi har ikke sett en okning i det pa dette omradet.»

Ramey sa folkeafstemningen lyktes i 1996 fordi Penn National lovet a forbedre Charles Town Races – og har gjort godt pa det. Selskapet lobbied ogsa velgere gjennom reklame, sa han.

«Folket fikk en bedre forstaelse – og [Penn National Chairman Peter Carlino] gjorde dem og holdt loftene han gjorde.»

Distribuere inntektene.

Politikk som styrer West Virginia’s fire racerbaner er satt av West Virginia Legislature. De handheves av West Virginia Lottery, som overvakes av en syv-medlemskommisjon.

Inntekter fra statens spor er fordelt under en komplisert formel som inkluderer «referanse» tall som fungerer i hovedsak som en progressiv inntektsskatt. Nar de er nadd, senkes inntektsbelopet til noen midler eller overfores til andre bruksomrader. Referansene ble godkjent i 2001, da lovgivere godkjente sporseiere a oke maksimumsinnsatsen til $ 5 fra $ 2.

For eksempel mottar sporseiere 47 prosent av West Virginias slotsinntekter. Men andelen er kuttet til 45 prosent etter at referanseindeksen er nadd.

«Tanken var at hvert spor hadde sin egen infrastruktur pa plass,» sa Virgil Helton, finansdirektor i West Virginia Lottery. «Hvis alt du snakker om er mer spill pa maskinene, betaler du mer skatt pa pengene fra den.»

Av de 595,9 millioner dollar som ble opptjent i det siste regnskapsaret, gikk den storste andelen – 58 prosent – for a spore eiere. At $ 349,4 millioner aksje inkluderer 47 prosent kutt for a spore eiere, mens resten gjelder for racing purses, ansattes pensjon, oppdrettsprogrammer – og West Virginia Racing Commission.

Den neste hoyeste andelen – 39 pecent, eller rundt 229,5 millioner dollar – gar til staten. Det inkluderer en 35 prosent kutt i West Virginia’s generalfond, mens 3 prosent gar til a finansiere turisme programmer og resten brukes til ulike andre bruksomrader, inkludert oppgraderinger til statens Veterans Memorial Archive.

Den $ 500.000 West Virginia tilbringer arlig for a behandle tvangsspill kommer fra det generelle fondet.

Etter at en 1 prosent kutt – totalt ca 5,8 millioner dollar – til Lotteriet for a dekke kostnadene, gar balansen, rundt 11,2 millioner dollar, til fylke og lokale myndigheter.

Ranson mottok $ 400 000 fra slotsinntekter siste regnskapsar, sa byens direktor P. David Mills. Byen brukte pengene til a bane syv gater, kjope to politibiler, forbedre landskapsarbeid pa to Ranson parker og oppgradere radhuset.

«Vi behandler det som et stipend, & quot; Mills sa om slots inntekter. «Det er en inntektskilde du bare ikke kan stole pa. Du kan ikke garantere at du skal se pengene, slik at du ikke kan finansiere programmer. Disse prosjektene ville ha blitt gjort uansett.

«Men gjor meg ikke galt, & quot; Mills lagt til. «Pengene vi har mottatt fra gambling har v rt et skudd i armen. Det har v rt bra. Det er ikke et statisk produkt. »

Vest-Virginia-tjenestemenn teller ogsa ikke pa slotsinntekter som et spjeld for alle statens okonomiske ulykker.

«Spillmarkedet er ganske godt utbrutt i West Virginia,» og » sier Mark Muchow, sjef admistrator for inntektsvirksomhet for Department of Tax and Revenue. «I begynnelsen far du de store treffene, men vi kommer snart i metningsmetode. Vi n rmer oss det na. »

Han forventer en komplett utjevning innen to ar. «De fleste gevinster har blitt realisert.»

For regnskapsaret som begynner 1. juli, vil West Virginia ha et budsjett pa 9,3 milliarder dollar. Da Gov. Bob Wise foreslo det i januar, inkluderte det et generelt fondbudsjett pa 3,34 milliarder dollar, som inkluderte en anslatt 126,8 millioner dollar i slotsinntekter.

Men den generelle fonddelen av planen inkluderte et underskudd pa 250 millioner dollar. Legislators enige om a lukke gapet med en 10 prosent kutt i mange statsbudsjettbudsjetter, en okning pa 38 prosent for a begynne 1. mai i statens sigarettskatt og reduksjoner i andre administrative kostnader. Utdanning bestar av 58 prosent av West Virginias totale budsjett.

Likevel er statlige tjenestemenn blandet over om f rre slotsdollar kommer inn i Vest-Virginia hvis Maryland skulle fa maskinene.

«Det er ingen tvil om at folk over tid vil ga til spor lokalt – men det skjer ikke med en gang, & quot; sa Helton, lotteriets finansdirektor. «Racetrackene her har bygget en kundebase, og det gar ikke bort over natten.»

Mills, Ranson City Manager, sa: «Anlegget her er virkelig, veldig hyggelig. Omradet er fint. Vi har allerede en turisme base. Vi kan miste den daglige personen som gar til sporet, men vi tror de vil fortsatt komme. »

Og det er hva Charles Town Races satser pa, sa Ramey.

«Disse menneskene er vaner med», » han sa. «De vil mest sannsynlig nyte den naturskjonne turen. For a prove a komme til innerstaden ma du kjempe trafikk. For de som liker bekvemmeligheten av a v re n rmere [til et baner], vil vi miste dem. »

Slots over skatter.

Fem timer etter at deres buss ankom Charles Town Races, dro Baltimore-spillerne til hjemmet. Mange hadde mindre energi – og mindre penger. Bare to kunne telle opp pengepenger.

Uansett deres resultater, sa disse spillerne at de var glade for a tilbringe dagen i Charles Town. Det var underholdning, noe a gjore, og de skilte seg med penger de alle ville ha v rt glade for a tilbringe i Maryland.

«Du gjor unnskyldninger for at du ikke vil at folk skal spille spor,» sa Mahn, Arbutus bosatt. «Du ma v re en voksen til a spille. Du jobber for pengene dine; du gjor med det du vil ha. & quot;

En Baltimore-kvinne, som bor i n rheten av Pimlico, sa at hun gar til Atlantic City, N.J., tre ganger i maneden. «Jeg har bodd der 40 ar, og jeg har aldri v rt der,» Retiree, som bare ville identifisere seg som Elizabeth, sa om racerbanen pa Northern Parkway. «Men hvis de setter plasser der, ville jeg ga.»

Joe Sanzone, en annen pensjonist som bor i Perry Hall, sa at han ville ta slots over skatt noen dag. «De fortsetter a heve skatter, og vi skal ikke betale mer skatter,» han sa. «De lever godt i Delaware. I Atlantic City bygde de opp byen med slots penger. »

Wanda Edmonds, en sykepleier som bor i White Marsh, var blant flere som debunked bekymringer av lovgivere som slar byttedyr pa lavere inntektsfolk, spesielt minoriteter.

«Hvordan kommer det til a skade oss?» spurte Edmonds, som er afroamerikansk. «Vi er ikke velstaende. Vi spiller likevel lotto. Det er ikke som folk skal spille spilleautomater og bruke lunsjpengene sine.

«Jeg tar ikke min ATM-kort,» hun sa. Hun var pa sitt andre besok til Charles Town. «Jeg vil ikke bruke mer penger. Jeg gjor det for nytelse. »

Edmonds mor, Gwen Thomas, en sykepleier i ost Baltimore som gar til Atlantic City og Charles Town hver uke, uttrykte andre bekymringer for slots i Maryland.

«Du vet at du ikke skal kunne ha mye sjanse til a vinne noe,» Thomas sa. «Alle ma ha sa mye. Jeg vil vente et ar for at den skal bli etablert. »